Nuevas zonas peligrosas se están extendiendo por todo el mundo

LA CORONILLA, Uruguay: el día en que las almejas amarillas se volvieron negras se quemó en la memoria de Ramón Agüero.

Era el verano de 1994. Unos días antes, había recogido un generoso recorrido, 20 cubos de almejas de agua fría y de capa fina, que excavaban un pie en la arena a lo largo de un tramo de playa de 13 millas cerca de Barra del Chuy, justo al sur de la frontera brasileña. Agüero había estado desenterrando estas almejas desde la infancia, un sustento transmitido por generaciones a lo largo de estas costas.

Pero en este día, Agüero regresó para encontrar una vista desastrosa: la playa cubierta de almejas muertas.

Por Chris Mooney y John Muyskens El | Fotos y videos de Carolyn Van Houten

Kilometro tras kilometro, hasta donde alcanza la vista. Todos muertos, podridos, abiertos “, recordó Agüero, ahora de 70 años.” Todos eran negros y tenían un olor fétido “.

Lloró al verlo.

La extinción de la almeja fue un marcador alarmante de una nueva era climática, una señal temprana de la transformación de esta costa. Los científicos ahora sospechan que el evento estuvo relacionado con una gigantesca gota de agua tibia que se extiende desde la costa uruguaya hasta el Atlántico Sur, una gota que solo se ha vuelto más cálida en los años posteriores.

La misteriosa gota cubre 130,000 millas cuadradas de océano, un área casi dos veces más grande que este pequeño país. Y se ha estado calentando extremadamente rápido, en más de 2 grados Celsius (3.6 grados Fahrenheit), o 2C, en el siglo pasado, el doble del promedio mundial. En su centro, se ha vuelto aún más caliente, calentándose hasta 3 grados Celsius (5.4 grados Fahrenheit) , según un análisis.

Todo el océano global se está calentando, pero algunas partes están cambiando mucho más rápido que otras, y el punto caliente de Uruguay es uno de los más rápidos. Fue identificado por primera vez por los científicos en 2012, pero todavía se conoce mal y prácticamente no ha recibido atención pública.

o que los investigadores saben es que la zona caliente aquí ha provocado la extinción masiva de almejas, las olas de calor oceánicas peligrosas y las floraciones de algas, y los cambios de gran alcance en la captura de peces en Uruguay.

La gota del Atlántico sur es parte de una tendencia mundial: en todo el planeta, enormes corrientes oceánicas están viajando a nuevos lugares. A medida que estas corrientes se reubican, las aguas se calientan. Los científicos han encontrado puntos calientes similares a lo largo de los tramos occidentales de otros cuatro océanos: el Atlántico Norte, el Pacífico Norte, el Pacífico Sur y el Indio.

Un análisis del Washington Post de múltiples conjuntos de datos de temperatura encontró numerosas ubicaciones en todo el mundo que se han calentado al menos 2 grados Celsius (3.6 grados Fahrenheit) durante el siglo pasado. Ese es un número que los científicos y los encargados de formular políticas han identificado como una línea roja para que el planeta evite consecuencias catastróficas e irreversibles. Pero en regiones grandes y pequeñas, ese punto ya se ha alcanzado.

Algunos países enteros, incluidos Suiza y Kazajstán, se han calentado en 2C. Austria ha dicho lo mismo sobre sus famosos Alpes.

El porcentaje del globo que ha excedido los 2C varía según los períodos de tiempo considerados. En los últimos cinco años, entre el 8 y el 11 por ciento del mundo cruzó el umbral, descubrió The Post, mientras que en los últimos 10 años, las cifras disminuyeron ligeramente entre 5 y 9 por ciento. Considerando solo los últimos cinco años aumenta el área en aproximadamente un 40 por ciento.

Estos puntos calientes son escenas de una aceleración crítica, lugares donde los procesos geofísicos amplifican la tendencia general al calentamiento. Revelan qué partes de la Tierra sufrirán los mayores cambios.

El calentamiento extremo está ayudando a alimentar los incendios forestales en Alaska, reducir los glaciares en los Alpes y derretir el permafrost en los Territorios del Noroeste de Canadá. Está alterando los ecosistemas marinos y cambiando la vida de los pescadores que dependen de ellos, desde África hasta América del Sur y Asia.

Está haciendo insoportables los lugares ya cálidos en el Medio Oriente para los trabajadores al aire libre y está alterando los bosques, lagos y ríos en los Estados Unidos. Ha descongelado los inviernos de Nueva Inglaterra y ha transformado los veranos de Siberia.

Para Uruguay, un país pequeño y políticamente liberal de menos de 4 millones, la vulnerabilidad clave está en los océanos.

Uruguay es famoso por su ex presidente relajado, que vivía en una humilde granja de flores en lugar de en la mansión ocupada por sus predecesores, así como su ganado vacuno y ovino, que supera en número a los uruguayos por un factor de seis. Pero también es conocido por su turismo y playas.

Una almeja amarilla en la playa de Barra del Chuy, Uruguay.

Casi la mitad de los uruguayos vive en la megaciudad costera de Montevideo.Mientras tanto, los turistas internacionales acuden en masa a las playas de Punta del Este, un elegante complejo donde se está construyendo una importante propiedad de la Organización Trump, la Torre Trump Punta del Este.

Pero las aguas se han calentado 1 grado Celsius (1.8 grados Fahrenheit) en solo 20 años en el estuario del Río de la Plata, donde el vasto río se derrama hacia el océano y en la zona común de pesca en alta mar compartida por Uruguay y Argentina. Ese es un cambio muy rápido en muy poco tiempo.

En 2017, una ola de calor oceánica que estableció un récord provocó la muerte masiva de peces y una peligrosa floración de algas, forzando el cierre de playas en Montevideo. Tales eventos se están volviendo más comunes y más severos. Lo que experimentaron los almejares a lo largo de la costa cerca de Brasil hace décadas se está extendiendo y es más difícil de ignorar.

Uruguay está tratando de ayudarlos, pero ese esfuerzo subraya las posibilidades, y los límites, de adaptarse al cambio climático extremo.

“La nueva normalidad”

En los últimos cinco años, la Tierra ha pasado un umbral significativo. El planeta ahora es más de 1 grado Celsius (1.8 grados Fahrenheit) más cálido que a mediados y finales de 1800, antes de que la industrialización se extendiera por todo el mundo.

El análisis del Post se basó en cuatro registros de temperatura separados del gobierno de los EE. UU. Y de investigadores científicos. Las variaciones en los conjuntos de datos, y la forma en que se analizaron, producen evaluaciones algo diferentes de la extensión del planeta que se ha calentado por 2C.

Debido a que la Tierra atraviesa varios ciclos naturales, los científicos climáticos consideran largos períodos, de varios años, para analizar el cambio de temperatura. El análisis del Post consideró dos períodos “preindustriales”: los 50 años de 1850 a 1899 y los 20 años de 1880 a 1899.

También consideró dos períodos finales, los últimos cinco años y los últimos 10, que se compararon con los dos períodos preindustriales para determinar la cantidad de calentamiento que ha tenido lugar.

Los últimos cinco años son, con mucho, los más calientes, y muestran los puntos calientes 2C más numerosos y expansivos. Y aunque cinco años pueden ser un breve período en términos climáticos, 2019 ya está siguiendo el mismo camino ultra cálido.

Salvo algún evento dramático como una gran erupción volcánica, que puede causar un enfriamiento global temporal al arrojar cenizas que bloquean el sol, los científicos esperan que esto continúe y empeore constantemente.

“No nos vamos a enfriar mucho en el futuro, por lo que los últimos cinco años son indicativos de la nueva normalidad”, dijo Zeke Hausfather, investigador de Berkeley Earth, que produce uno de los conjuntos de datos de The Post. analizado.

El aumento de las temperaturas globales promedio

Si bien los conjuntos de datos globales no están de acuerdo sobre lo que está sucediendo en cada tramo de la Tierra, muestran patrones inconfundibles.

Por ejemplo, un grupo intrigante de puntos calientes del océano aparece una y otra vez. Una causa? Los trópicos se están expandiendo.

A caballo entre el ecuador, los trópicos ya están calientes porque reciben la mayor cantidad de luz solar. Cuando el sol golpea los trópicos, enormes columnas de aire se elevan hacia el cielo y luego hacia afuera. Pero a medida que los gases de efecto invernadero atrapan más calor, esas columnas de aire se empujan más hacia los polos norte y sur.

El aire que sube en los trópicos vuelve a caer sobre las latitudes medias. Sin embargo, con un planeta en calentamiento, el aire está cayendo en diferentes lugares.

Una región donde se hunde ese aire es el Océano Atlántico Sur, donde la expansión tropical ha llevado a un cambio hacia el sur en la ubicación de una gigantesca circulación de vientos en sentido antihorario. Estos vientos, a su vez, impulsan las corrientes oceánicas clave, incluida una corriente cálida y salada de 60 millas de ancho llamada Corriente de Brasil, que se está empujando aún más al sur.

Cerca de Uruguay, la corriente de Brasil choca con la corriente de Malvinas fría y rica en nutrientes que fluye hacia el norte desde las aguas de Argentina. Donde las dos corrientes se encuentran, lo que se conoce como la “confluencia”, presenta contrastes de temperatura repentinos y fomenta la pesca rica.

Pero esa zona también está en movimiento. La investigación sugiere que se está desplazando hacia el sur a una velocidad de más de 40 millas por década.

El resultado ha sido un sorprendente cambio de temperatura en la costa uruguaya.

“El desplazamiento hacia el sur de aguas cálidas crea una señal muy fuerte”, explica el oceanógrafo Alberto Piola, profesor de la Universidad de Buenos Aires.

El punto caliente emerge más dramáticamente en el análisis de The Post cuando se comparan los últimos cinco años con las últimas dos décadas del siglo XIX.Según este estándar, solo recientemente ha cruzado el umbral de 2C.

En 2012, los científicos lo marcaron por primera vez como uno de los tramos de calentamiento más rápido del océano. Y han atribuido los cambios a un patrón global amplio que no puede explicarse solo por la variabilidad natural del clima.

Algunos otros análisis sugieren que se ha producido una gran cantidad de cambios aquí desde finales del siglo XIX o principios del siglo XX.

Gerrit Lohmann y Hu Yang, científicos del clima del Instituto Alfred Wegener en Alemania, examinaron la región actual de Brasil luego de una investigación de The Post.

Encontraron un calentamiento de entre 2 y 3 grados centígrados (3.6 a 5.4 grados Fahrenheit) entre 1900 y 2018, con las regiones más cálidas ubicadas más lejos de la costa, según un conjunto de datos de alta resolución de temperaturas de la superficie del mar del Centro Hadley en Gran Bretaña.

“No era así antes”

Ramón Agüero tenía unos 6 años cuando sus padres le enseñaron a él y a su hermano menor, Arturo, cómo cavar en busca de almejas. Los hermanos aprendieron a leer el clima y las mareas para encontrar las cargas más ricas, que recolectaron con palas y cubos.

Más tarde, a medida que los hermanos crecieron, también se convirtió en su trabajo, trabajo que desapareció cuando el gobierno prohibió el almeja después de la muerte de 1994.

Los científicos Omar Defeo, izquierda, y Diego Lercari, segundo desde la derecha, escuchan a los hermanos Ramón, al centro, y Arturo Agüero hablar sobre aprender a recolectar almejas, en su casa cerca de Barra del Chuy.

Arturo Agüero tenía cinco hijos que alimentar y tuvo que mudarse a Montevideo para encontrar trabajo.

“Cuando cerraron las almejas, quería morir”, dijo. Porque eso es lo que supe hacer. Sabía cómo trabajar las almejas. Lo sabía todo.

Una agitación similar afectó a otros 100 clammers, muchas de cuyas familias habían trabajado en estas playas durante generaciones.

Hace cuarenta años, el biólogo marino Omar Defeo, profesor de la Universidad de la República en Uruguay, comenzó a estudiar esta pesquería. Él pensó que era un buen tema de disertación, por lo que comenzó a hacer el viaje de 200 millas desde Montevideo a una región llamada departamento de Rocha.

Es un lugar de interminables campos de ganado, jinetes a lo largo de las carreteras y playas que, a diferencia de los paraísos turísticos del sur, son tranquilas y casi vacías.

Pero luego llegaron las grandes muertes, primero a lo largo de la costa de Brasil, luego Uruguay y finalmente Argentina, eliminando las almejas a lo largo de cada costa. La investigación de Defeo se volvió mucho más urgente.

“En un proceso de más o menos 10 años, las mortalidades masivas destruyeron las poblaciones de almejas amarillas”, dijo Defeo, quien ha realizado unos 200 viajes a las playas de Barra del Chuy.

En 2008, la pesquería finalmente reabrió después de un paréntesis de 14 años, pero para una captura extremadamente pequeña, solo tres toneladas. La captura permitida del año más reciente fue de solo 10 toneladas, una disminución del 95 por ciento desde el pico de 220 toneladas en 1985.

A lo largo de décadas de investigación , Defeo y sus colegas han narrado la caída de la especie en medio del calentamiento de las aguas: las almejas ahora son mucho más pequeñas, raras y están cada vez más contaminadas por las mareas rojas tóxicas, lo que las hace inseguras para comer durante semanas a la vez. Las mareas rojas, a su vez, empeoran con el cambio climático, dicen los científicos.

Además, las playas de Rocha están repletas de más especies tropicales, como cangrejos y pequeños tipos de almejas atraídas por las aguas más cálidas.

La agitación coincide con una predicción clave de la ciencia del clima.

Cuando las temperaturas aumentan de 1.5 a 2 grados Celsius (2.7 a 3.6 grados Fahrenheit) para el mundo, según un informe reciente del Panel Intergubernamental de Cambio Climático de las Naciones Unidas, uno de los animales oceánicos más gravemente afectados será la especie bivalva: almejas , ostras, mejillones y sus parientes. Por encima de 1,8 grados centígrados (3,2 grados Fahrenheit) más o menos, se enfrentan a “riesgos muy altos” de disminución de la población, sino extinción, según el informe.

Ese es el tipo de restos biológicos que han aparecido a lo largo de las playas de Barra del Chuy.

Para los pescadores que quedan, incluso reunir las pequeñas cantidades de almejas que se les permite tomar se ha vuelto más difícil.

En un día de principios de abril (otoño en el hemisferio sur), los fuertes vientos del sur empujaron las olas más que el interior de un campo de fútbol sobre la suave pendiente de la playa. Para Maria Celia Pereyra Ambrossi, no había forma de perseguir su captura. Las almejas, que son difíciles de encontrar incluso en un buen día, estaban todas bajo el agua.

“El viento en esta área de la playa siempre es fuerte, y cada año que pasa, es más fuerte”, dijo Pereyra Ambrossi, su cabello plateado azotado en todas direcciones.”No era así antes”.

El sol se pone en la playa de Barra del Chuy, Uruguay.

Dos días después, el clima finalmente se había calmado y el océano había devuelto gran parte de la playa.

José Rocha, de 68 años, y otros cuatro miembros de la familia empacaron en un viejo Volkswagen Golf rojo y condujeron directamente hacia la arena. Descalzo, Rocha caminó a lo largo de la costa, arrastrando su pala oxidada detrás de él hasta que encontró un lugar prometedor para cavar.

Pero las almejas eran escasas, y solo se recogieron alrededor de cuatro libras.Después de aproximadamente una hora, Rocha se detuvo y encendió un cigarrillo mientras se apoyaba contra el capó de su automóvil.

“Estamos en un momento, no sé qué está pasando, donde el clima no es el mismo”, dijo Rocha. “El clima ya no es el mismo”.

“Una situación delicada”

Los reguladores gubernamentales, académicos como Defeo y los propios pescadores han ideado un plan para aprovechar el suministro cada vez menor de la almeja amarilla.

“La estrategia es capturar un bajo número de almejas, porque el stock es muy reducido, vender con un buen precio a los restaurantes y solo tener este bajo número de pescadores”, dijo Defeo.

Las almejas están exigiendo precios que casi duplican lo que eran hace solo seis años, gracias a la creciente demanda de restaurantes.

En los últimos años, la almeja se ha comercializado en restaurantes de alta gama en las mecas turísticas de Punta del Este y José Ignacio, a unos 160 kilómetros de la costa de Barra del Chuy. Se ha convertido en parte de una tendencia a alterar la dieta uruguaya, rica en carne de res, hacia alimentos más saludables y recolectados localmente.

El primero en servir la almeja amarilla fue Lo de Tere en Punta del Este, uno de los lugares turísticos más populares de Uruguay. A solo unos pasos del puerto, solo sirve comida uruguaya reunida dentro de unos 100 kilómetros (62 millas).

En una visita reciente, el chef Nicolas Larrosa sacó varias almejas vivas de una tina de agua de mar para mostrarlas antes de cocinarlas. Cuando levantó una, roció agua en el piso de la cocina desde sus dos sifones, las estructuras tubulares utilizadas para filtrar el agua de mar y recolectar nutrientes.

Larrosa llenó una sartén con aceite y ajo antes de agregar las almejas, todavía en sus conchas. Después de freír, roció un poco de perejil. Es simple, y ese es el punto.

La gente ha descubierto esto. Y son adictos ”, dijo Eduardo Marfetán, dueño del restaurante con su esposa e hija. “Tengo un cliente, de Buenos Aires, me llama, antes de venir a Punta del Este, me dice:” ¿Tienes almejas? “

La mayoría de las veces la respuesta es no. Las almejas nunca están en el menú, dijo Marfetán. Son un especial vendido solo cuando el restaurante los tiene en stock.

Las entregas llegan de Nancy Schuch y su esposo, Gabriel Rocha , que los compran a los almejantes de la playa. Ella mueve las almejas a través de una pequeña planta de procesamiento junto a la playa, la primera de su tipo en esta industria. Es esta innovación, combinada con una campaña de marketing dirigida a restaurantes, lo que ha llevado a una nueva vida comercial para la almeja.

Hay planes para una planta aún más grande. Schuch y Javier Vitancourt, el técnico veterinario de la planta, esperan crear una instalación más moderna que también estará abierta al público, que podría probar las almejas en cualquier momento.

Es decir, si el clima lo permite.

Schuch dijo que las almejas, y el negocio, estarán bien a largo plazo. â € ”Soy positiva â €” dijo ellaâ € ”.

Sin embargo, Defeo toma un tono cauteloso sobre el futuro.

“El recurso se encuentra en una situación delicada”, dijo. “El stock no se ha recuperado, y necesitamos monitorear la pesquería constantemente solo para proporcionar alertas tempranas”.

“Un mundo no analógico”

Cuando se trata de los efectos del cambio climático en el Atlántico Sur, las almejas son solo el comienzo.

La vida marina es exquisitamente sensible a la temperatura. En julio, Defeo y su alumno Ignacio Gianelli publicaron un estudio que demuestra por primera vezque toda la captura de peces uruguayos se está desplazando hacia especies más tropicales y de aguas cálidas.

Andrés Domingo, director de la agencia nacional de pesca y océanos de Uruguay, está preocupado por las corrientes cambiantes.

“Estas condiciones probablemente tengan un gran impacto en la ecología del ecosistema”, dijo.

Las cosechas de merluza argentina, tradicionalmente la mayor captura de pescado en Uruguay, se han desplomado. La merluza es una especie de agua fría, por lo que puede estar huyendo de las aguas cálidas. Sin embargo, dado que la especie también ha sido sobrepescada, es difícil para los científicos atribuir los cambios exclusivamente al calentamiento.

La Patagonia ha experimentado una tendencia completamente opuesta: una explosión dramática en la captura de camarones rojos argentinos. La captura ha crecido de poco más de 40,000 toneladas en 2006 a un récord de 230,000 toneladas en 2017.

Bárbara Franco, quien estudia pesca y cambio climático en la Universidad de Buenos Aires, dijo que las mediciones de temperatura en las aguas oceánicas más profundas de la Patagonia son demasiado irregulares para atribuir el auge del camarón al cambio climático.

El cambio climático puede generar ganadores y perdedores, especialmente cuando se trata de la pesca. A lo largo de la costa de Estados Unidos, las aguas de rápido calentamiento alejaron a las langostas del sur de Nueva Inglaterra y las llevaron al Golfo de Maine, lo que provocó la caída de la pesca en un lugar y el auge en otro. Eso podría estar sucediendo aquí también.

Aún así, las consecuencias generales de estos cambios oceánicos probablemente sean negativas, dijo Franco. Se prevé que las pesquerías en Uruguay y Brasil disminuyan en más de un cuarto para fines de siglo.

Eso podría significar un daño importante para cualquier cantidad de pesquerías en pequeña escala, mucho más allá de la comunidad que recolecta la almeja amarilla. Según la Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura, los trabajadores de estas pesquerías más pequeñas, a menudo locales y de subsistencia representan el 90 por ciento de todos los trabajadores pesqueros de todo el mundo, principalmente en los países en desarrollo. En muchos casos, ganan el equivalente a menos de $ 1 por día.

Los científicos dicen que están luchando para mantenerse al día con los impactos de un mundo en calentamiento, ya sea midiendo los cambios en el Ártico o desapareciendo los bosques de algas marinas en el Pacífico sur.

“Realmente estamos jugando a ponernos al día”, dijo el científico marino Boris Worm de la Universidad Dalhousie en Canadá. “Todo en lo que basamos nuestra civilización se basa en la experiencia acumulada de los últimos 7,000 años, sobre cómo funciona el mundo y cómo podemos sobrevivir en este mundo que tenía un clima excepcionalmente estable.

Y ahora nos estamos alejando de ese equilibrio a una velocidad vertiginosa.Estamos viviendo en un mundo no analógico en el que ninguno de nosotros tiene experiencia ”.

Brady Dennis contribuyó a este informe.

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