Inflación y variantes de Covid pueden llevar el mundo más abajo, FMI

Por Gita Gopinath

Después de terminar el año pasado con un éxito de vacunación inesperadamente fuerte y la esperanza de que la pandemia y la angustia económica que causó retrocedieran, despertamos a la realidad de las nuevas variantes del virus y al camino impredecible y sinuoso que puede llevar al mundo hacia abajo.

Algo similar ha sucedido con el discurso sobre la inflación. A finales del año pasado, después de un colapso histórico de la economía mundial estimado en -3.5 por ciento, la inflación estaba por debajo de la meta en 84 por ciento de los países. Se esperaba que esto permitiera la continuación de las bajas tasas de interés y el gasto público para apoyar el crecimiento, especialmente en las economías avanzadas. El plan estadounidense para un gasto fiscal adicional de 1,9 billones de dólares ha desafiado esta opinión, con incluso economistas que tradicionalmente han planteando preocupaciones sobre una economía sobrecalentada que podría empujar la inflación muy por encima de la zona de confort de los banqueros centrales.

La evidencia de las últimas cuatro décadas hace poco probable, incluso con el paquete fiscal propuesto, que Estados Unidos experimente un aumento de las presiones sobre los precios que empuja persistentemente la inflación muy por encima del objetivo del 2% de la Fed. A pesar de los grandes cambios en la tasa de desempleo de Estados Unidos del 10 por ciento en 2009 al 3,5 por ciento en 2019, la inflación se mantuvo notablemente estable, incluso cuando los salarios aumentaron. A partir de ahora, las brechas de empleo en los Estados Unidos de 2008 son grandes y están subestimadas por la tasa de desempleo general. Nuestra estimación preliminar es que el paquete propuesto por Estados Unidos, equivalente al 9 por ciento del PIB, aumentaría el PIB estadounidense entre un 5 y un 6 por ciento acumulados en tres años. La inflación, medida por el índice preferido de la Fed, alcanzaría alrededor del 2,25 por ciento en 2022, lo que no es nada de lo que preocuparse y, de hecho, ayudaría a apuntalar el logro de los objetivos esbozados en el marco de políticade laFed.

Varios factores estructurales subyacen a esta relación disminuida entre la inflación y la actividad económica en muchos países. Uno de esos factores es la globalización que tiene una inflación limitada en los bienes negociados e incluso en algunos servicios. En esta crisis, a pesar de algunas interrupciones tempranas, las cadenas mundiales de suministro han mostrado resiliencia y agilidad, y el comercio de mercancías se ha recuperado en bloque con la recuperación de la industria manufacturera, superando los niveles previos a la pandemia. Se mantiene una considerable holgura en la economía mundial, y se prevé que más de 150 países tengan ingresos per cápita más bajos en 2021 en relación con 2019.

Un segundo factor es la automatización que, junto con las caídas relativas en el precio de los bienes de capital, ha impedido en gran medida que los salarios más altos pasen a los precios. Es probable que esta crisis acelere esa tendencia. Otra tendencia estructural en las últimas décadas es el dominio de la cuota de mercado por parte de las empresas con altos márgenes de beneficio. Esto ha permitido a estas empresas absorber costos más altos sin aumentar los precios, como se vio después del aumento de los aranceles estadounidenses. Esta crisis probablemente podría aumentar la cuota de mercado de esas empresas, ya que las empresas más pequeñas han sido más afectadas que las grandes empresas por la recesión relacionada con la pandemia.

Otro factor importante es que las expectativas de inflación se han mantenido ampliamente estables en torno a los objetivos fijados por los bancos centrales, gracias a la independencia de los bancos centrales y a la credibilidad de sus políticas. Esta credibilidad también ha significado que incluso con las elevadas deudas públicas no hay expectativas de que la política monetaria priorice mantener bajos los costos de endeudamiento del gobierno a expensas de una inflación alta. Como ejemplo, la deuda pública de Japón ha promediado más del 200 por ciento del PIB desde 2009, sin embargo, el desafío ha sido elevar las expectativas de inflación. De hecho, la inflación en Japón ha promediado sólo 0.3 por ciento en la última década.

Sin embargo, nada de esto resta importancia a la necesidad de seguir principios sólidos en la conducción de la política. En primer lugar, a pesar de que existe un riesgo limitado de un fuerte aumento de la inflación, un gasto público bien dirigido ofrecería la misma mejora en el empleo y la producción, pero con una acumulación mucho menor de deuda, dejando más espacio para el gasto futuro que conlleva un alto rendimiento social. La inversión pública de alta calidad aumentaría la producción potencial, aumentaría la demanda y debería ser fundamental para una estrategia integral de mitigación del clima para mitigar los riesgos catastróficos del cambio climático.

En segundo lugar, porque son tiempos inciertos sin casi ningún paralelismo en la historia, extrapolarse del pasado es arriesgado. Debido a las medidas políticas excepcionales en 2020, incluido el gasto fiscal de los países del G7 del 14 por ciento del PIB , muy por encima del 4 por ciento acumulado del PIB gastado durante los años de crisis financiera de 2008-10, las tasas de ahorro de los hogares en las economías avanzadas están en máximos de varios años y las quiebras son un 25 por ciento más bajas que antes de esta pandemia. A medida que la protección de las vacunas se generaliza, la demanda de pent-up podría desencadenar fuertes recuperaciones y desafiar las proyecciones de inflación basadas en evidencia de las últimas décadas. Por otro lado, es posible que las quiebras sólo se hayan retrasado, y su eventual aumento podría disminuir la confianza y debilitar la inflación y conducir a nuevas pérdidas de empleos.

Por último, existe el peligro de turbulencias en los mercados que podrían desencadenarse por el descubrimiento de nuevas variantes de virus, oscilaciones transitorias en la inflación o la posibilidad de que los principales bancos centrales suban las tasas de interés antes de lo esperado. Tal reacción del mercado podría endurecer las condiciones de financiación mundial de maneras inesperadas. Si bien los bancos centrales no pueden hacer nada para cambiar el curso de la pandemia, pueden y deben anticipar la posibilidad de fuertes oscilaciones en los costos de endeudamiento. Pueden hacerlo con comunicaciones tempranas y claras de sus intenciones.

Gita Gopinath es consejera económica y directora del Departamento de Investigación del FMI.

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