Estados Unidos: Millones destinados a emergencias de salud pública se utilizaron para pagar proyectos no relacionados, dice el inspector general

Un científico de laboratorio cultiva coronavirus para prepararse para las pruebas en el Comando de Investigación y Desarrollo Médico del Ejército de EE. UU. En Fort Detrick el año pasado. (Andrew Harnik / AP)

El personal llamó a la agencia el ‘banco de BARDA’ y dijo que los fondos de investigación y desarrollo se recurrían regularmente a proyectos no relacionados, incluidos los salarios y la eliminación de muebles de oficina, según el informe.

Por Dan Diamond y Lisa Rein

Los funcionarios federales allanaron repetidamente un fondo destinado a la investigación biomédica en los años previos a la pandemia del covid-19, gastando millones de dólares en salarios no relacionados, gastos administrativos e incluso el costo de quitar el mobiliario de oficina, según los hallazgos de una investigación sobre un denuncia de denunciante compartida con The Washington Post.

La investigación, realizada por el inspector general del Departamento de Salud y Servicios Humanos y supervisada por la Oficina del Asesor Especial, se centró en cientos de millones de dólares destinados al desarrollo de vacunas, medicamentos y terapias por la Autoridad de Investigación y Desarrollo Biomédico Avanzado. o BARDA, un brazo del departamento de salud federal.

El denunciante no identificado alegó que los funcionarios de la oficina del subsecretario de preparación y respuesta en el HHS, que supervisaba la agencia biomédica, invirtieron erróneamente en el dinero reservado por el Congreso para el desarrollo de medicamentos que salvan vidas, comenzando en el año fiscal 2010 y continuando hasta al menos año fiscal 2019, que abarca las administraciones de Obama y Trump.

El inspector general confirmó algunas de las afirmaciones del denunciante y descubrió que el personal se refería a la agencia como el «banco de BARDA» y les decía a los investigadores que los fondos de investigación y desarrollo se utilizaban regularmente para proyectos no relacionados, a veces a tasas «exorbitantes».

«Estoy profundamente preocupado por [el] aparente mal uso de millones de dólares en fondos destinados a emergencias de salud pública como la que nuestro país enfrenta actualmente con la pandemia de covid-19», escribió el fiscal especial Henry Kerner en una carta al presidente Biden el Miércoles. «Igualmente preocupante es cuán extendida y conocida parecía ser esta práctica durante casi una década».

El inspector general concluyó que la agencia violó el Estatuto de Propósito, una piedra angular de la ley federal diseñada para garantizar que los fondos asignados por el Congreso se utilicen para el propósito previsto.

“Insto al Congreso y al HHS a tomar medidas inmediatas para garantizar que los fondos para emergencias de salud pública ya no se puedan utilizar como un fondo para gastos no relacionados”, dijo Kerner en un comunicado a los periodistas.

Mientras tanto, el HHS está revisando si las irregularidades en los gastos violaron la Ley de Antideficiencia, otra ley que rige el uso de fondos federales autorizados por el Congreso. El HHS también contrató a una empresa de contabilidad para realizar una auditoría, dijo Kerner a Biden.

El principal funcionario de preparación para emergencias de la administración Obama, que fue nombrado en el informe, defendió el uso apropiado de los fondos BARDA por parte de la agencia.

“Todos los gastos se realizaron de manera rutinaria”, dijo Nicole Lurie, quien dirigió la oficina general conocida como ASPR y también dijo que no fue entrevistada como parte de la investigación del inspector general.

«BARDA era parte de ASPR y tenía una misión compartida y utilizaba recursos comunes», agregó Lurie, y señaló que el inspector general falló en las decisiones de gasto, como usar los fondos de BARDA para pagar a los oficiales de contratación de ASPR, que, según ella, ayudaron a la agencia a acelerar docenas productos médicos para ayudar a combatir emergencias de salud pública.

El HHS no respondió de inmediato a una solicitud de comentarios.

BARDA recibió atención nacional en mayo de 2020 después de que el entonces director Rick Bright fuera destituido abruptamente de su cargo, alegando que se debía a que resistía la presión de la administración Trump para acelerar los medicamentos contra la malaria no probados como tratamiento para el covid-19. Los colegas dijeron que la destitución de Bright fue más complicada y que los funcionarios de la administración Trump habían tratado de destituirlo antes de la pandemia. La investigación del inspector general, que comenzó en 2018 después de una pista de denuncia, se centra principalmente en BARDA antes del liderazgo de Bright y en las decisiones de financiación tomadas durante la administración Obama. La Oficina del Asesor Especial está involucrada porque recibe denuncias de denunciantes y los protege de represalias mientras investiga sus alegaciones subyacentes de mala conducta.

El informe no especifica una cantidad total de fondos que fueron malversados, aunque un portavoz de la Oficina del Asesor Especial dijo que los investigadores están «seguros» de que la oficina del subsecretario reutilizó erróneamente millones de dólares destinados a investigación y desarrollo biomédicos.

Por ejemplo, el inspector general denunció a la oficina del subsecretario por no proporcionar detalles adecuados al Congreso sobre cómo BARDA gastó $ 517 millones en costos de “gestión y administración” durante una década.

“Debido a que no hubo detalles específicos que describieran lo que respaldaron los costos de fusiones y adquisiciones, no podemos determinar si los gastos respaldaron la misión BARDA”, concluyó el inspector general.

Los investigadores también señalaron su escepticismo de que todos los fondos administrativos y de gestión se destinaron a su propósito previsto, y escribieron que la oficina del secretario adjunto «probablemente no podría» justificar adecuadamente cómo se utilizó el dinero.

El inspector general descubrió además que entre el año fiscal 2013 y 2017, BARDA pagó $ 897,491 por los salarios de los empleados que en realidad no trabajaban para la agencia. Los investigadores también dijeron que el brazo biomédico cubrió erróneamente millones de dólares en otros costos administrativos, como quitar muebles de otras partes del edificio donde se encontraba su oficina.

«Eso no debería haberse hecho utilizando fondos [de investigación y desarrollo], ya que a BARDA no se le quitaron los muebles», reconoció un miembro del personal del HHS a un investigador, según las notas del informe del inspector general, que no especifica una cantidad en dólares para el mudanza de muebles.

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