Democracia bajo bloqueo: El impacto del Covid-19 en la libertad global

Pandemia, estallido social y represión Foto AFP
Washington – La pandemia COVID-19 ha profundizado una crisis para la democracia en todo el mundo, proporcionando cobertura para que los gobiernos interrumpan las elecciones, silencien a los críticos y a la prensa, y socaven la responsabilidad necesaria para proteger los derechos humanos y la salud pública, según Democracy under Lockdown, un nuevo informe de Freedom House producido en asociación con la empresa de encuestas GQR.

Desde que comenzó el brote de coronavirus, la condición de la democracia y los derechos humanos ha empeorado en 80 países, con un deterioro particularmente pronunciado de las democracias en dificultades y estados altamente represivos, según los expertos encuestados por el proyecto. Más del 60 por ciento de los encuestados predijeron que el impacto de la pandemia en los derechos políticos y las libertades civiles en sus países de enfoque sería mayoritariamente negativo para los próximos tres a cinco años.

«Lo que comenzó como una crisis sanitaria mundial se ha convertido en parte de la crisis mundial para la democracia», dijo Michael J. Abramowitz, presidente de Freedom House. «Los gobiernos de todas las partes del mundo han abusado de sus poderes en nombre de la salud pública, aprovechando la oportunidad para socavar la democracia y los derechos humanos».

«Las nuevas leyes y prácticas de la era COVID serán difíciles de revertir», dijo Sarah Repucci, vicepresidenta de investigación y análisis de Freedom House y coautora del informe. «El daño a los derechos humanos fundamentales durará mucho más allá de la pandemia».

Los expertos del país encuestados como parte del proyecto identificaron cuatro problemas como los más agudos durante la pandemia COVID-19: falta de transparencia gubernamental e información sobre el coronavirus, corrupción, falta de protección para las poblaciones vulnerables y abusos de poder del gobierno.

La pandemia está acelerando una disminución mundial de la libertad de expresión. Las restricciones a los medios de comunicación como parte de la respuesta a COVID-19 ocurrieron en al menos 91 países. Los gobiernos promulgaron una nueva legislación contra la difusión de «noticias falsas» sobre el virus. También limitaron los interrogatorios independientes en las conferencias de prensa, suspendieron la impresión de periódicos y bloquearon sitios web.

Este informe es el esfuerzo más profundo hasta la fecha para examinar la condición de la democracia durante la pandemia. Freedom House llevó a cabo su investigación de enero a septiembre de 2020. El trabajo incluyó una encuesta en línea de GQR, realizada del 29 de julio al 15 de agosto  de 2020, en la que 398 expertos informaron sobre el estado de la democracia en 105 países y territorios. Además, Freedom House consultó a su red mundial de analistas, con lo que el número total de países examinados ascendió a 192.

«Nuestra encuesta encontró que las respuestas de los gobiernos a la pandemia están erosionando los pilares de la democracia en todo el mundo», dijo Repucci. «La descarada ofuscación de los hechos por parte de los gobiernos siempre es dañina, pero es especialmente atroz en un momento en que la vida de tantas personas está en juego».

Tanto los líderes autoritarios como los elegidos democráticamente no han sido sinceros sobre el impacto del coronavirus. En la encuesta, el 62 por ciento de los encuestados dijo que desconfiaba de lo que están escuchando sobre la pandemia del gobierno nacional en su país de enfoque. Entre los expertos en países que el informe anual Freedom House Freedom in the World clasifica como No Libre, el 77 por ciento desconfía de esa información, lo que indica que la falta de transparencia es más común en países con protecciones débiles contra los abusos de poder.

Los gobiernos también están utilizando el brote como justificación para otorgarse poderes especiales más allá de lo razonablemente necesario para proteger la salud pública. Han explotado nueva autoridad de emergencia para interferir en el sistema de justicia, imponer restricciones sin precedentes a los opositores políticos y marginar funciones legislativas cruciales.

Como dijo un encuestado de Turquía, «el coronavirus fue utilizado como excusa para que el gobierno ya opresivo hiciera cosas que durante mucho tiempo había planeado hacer, pero que no había podido hacerlo».

Algunos gobiernos han aplicado medidas de encierro de manera abiertamente discriminatorias o han utilizado poblaciones marginadas como chivos expiatorios. Los musulmanes en la India y Sri Lanka fueron acusados de ser «superdimensionadores», mientras que en Serbia, dijo un encuestado, «los migrantes fueron retratados como posibles portadores del virus». En Kuwait, las autoridades impusieron restricciones más estrictas a los barrios no ciudadanos.

Al mismo tiempo, los parlamentos se han visto obstaculizados por las restricciones sanitarias y las leyes de emergencia, y a veces han sido manipulados con fines políticos. Un encuestado en Singapur señaló que el desarrollo más preocupante ha sido el «paso de leyes que frenan la libertad pero pretenden frenar el virus».

Los abusos del gobierno también están afectando las elecciones. Las autoridades retrasaron o interrumpieron las elecciones nacionales en nueve países, así como un mayor número de votos regionales y locales en otros entornos, entre enero y agosto de 2020. Algunos de estos cambios electorales no cumplieron con los estándares democráticos, ya sea porque las nuevas elecciones no se programaron con prontitud o porque los funcionarios fijaron nuevas fechas sin hacer los preparativos adecuados para una votación segura.

La cuestión se extiende a los Estados Unidos. Las autoridades electorales locales de todo el país parecen estar mal preparadas para las votaciones a nivel nacional en noviembre, dada una mayor demanda de votación por correo, probablemente déficit de personal y cambios de última hora en las reglas electorales, todo relacionado con la pandemia.

La administración Trump ha creado una niebla de desinformación alrededor de la pandemia, haciendo regularmente declaraciones falsas o engañosas que ponen vidas en riesgo y socavan la respuesta del gobierno en general. «Desafortunadamente, la administración estadounidense no está sola en su fracaso para ser sincero sobre el impacto del coronavirus», dijo Sarah Repucci, vicepresidenta de investigación de Freedom House. «Los líderes de todo el mundo que temen la condena pública por su manejo de la crisis han desviado la atención al desviar la atención al hacer chivos expiatorios de grupos marginados, atacar a sus críticos o restar importancia a la gravedad de la situación de salud».

En Hong Kong, el gobierno citó la pandemia como una razón para retrasar las elecciones legislativas por todo un año, pero la medida fue ampliamente vista como parte de un esfuerzo más amplio de Beijing para consolidar su eliminación de la libertad y autonomía restantes de Hong Kong.

La resistencia de los movimientos de protesta es un posible punto brillante. Aunque 158 países han impuesto nuevas restricciones a las manifestaciones, se han producido protestas significativas en al menos 90 países desde que comenzó el brote, según las investigaciones.

«La persistencia de las protestas públicas, bajo todo tipo de régimen, muestra que los ciudadanos siguen dispuestos a desafiar a las autoridades, incluso cuando los gobiernos utilizan la crisis para tratar de aumentar sus propios poderes», dijo Amy Slipowitz, gerente de investigación de Freedom House y coautora del informe. «La erosión de los derechos políticos y las libertades civiles comenzó mucho antes de la pandemia, pero la gente de todas las regiones del mundo está claramente comprometida a recuperar su libertad».

Principales hallazgos y puntos de datos:Desde que comenzó el brote de coronavirus, la condición de la democracia y los derechos humanos ha empeorado en 80 países. El deterioro es particularmente agudo en democracias en dificultades y estados altamente represivos.El 64 por ciento de los expertos convinieron en que el impacto del COVID-19 en la democracia y los derechos humanos en su país de interés será mayoritariamente negativo en los próximos tres a cinco años.Los cuatro temas que los expertos creen que han sido los más afectados por COVID-19 son la transparencia de la información sobre la pandemia, la corrupción, la protección de las poblaciones vulnerables y el abuso de poder del gobierno.Al menos 91 de los 192 países objeto de examen (47 por ciento) experimentaron restricciones a los medios de comunicación como parte de la respuesta al brote de coronavirus.Las protestas han sido restringidas, pero no detenidas, por la pandemia. Aunque a 158 países se le han impuesto nuevas restricciones a las protestas, se ha producido una protesta significativa en al menos 90 países desde que comenzó el brote.
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