Atención periodistas: Agitación demográfica mundial, FMI

Imagen David Bloom

Por Rahim Kanani
Digital Editor, F & D Magazine
International Monetary Fund

Estimado colega,

“La demografía es el destino” es una frase a menudo citada que sugiere que el tamaño, el crecimiento y la estructura de la población de una nación determina su tejido social, económico y político a largo plazo.

¿Pero es verdad?

En nuestra historia de portada de marzo, David Bloom, profesor de economía y demografía de la Universidad de Harvard, escribe que si bien la demografía puede ser un potente impulsor del ritmo y el proceso de desarrollo económico, necesitamos entender estos problemas en un contexto más amplio. Hoy en día,  el mundo está experimentando una importante agitación demográfica con tres componentes clave: el crecimiento de la población, los cambios en la fertilidad y la mortalidad, y los cambios asociados en la estructura de la edad de la población.

 Profundicemos en cada tema.

Crecimiento de la población

La población mundial tardó más de 50.000 años en llegar a 1.000 millones de personas. Desde 1960, hemos añadido miles de millones sucesivos cada una o dos décadas. La población mundial era de 3.000 millones en 1960; alcanzó los 6.000 millones en torno a 2000, y los proyectos de las Naciones Unidas superarán los 9.000 millones en 2037. Sin embargo, la tasa de crecimiento de la población se ha desacelerado, desde las tasas anuales máximas superiores al 2 por ciento a finales de la década de 1960, hasta aproximadamente el 1 por ciento actual, a la mitad que en 2050.

Aunque el ingreso per cápita mundial se duplicó con más de que la esperanza de vida en 16 años y la matrícula de la escuela primaria se hizo casi universal entre los niños durante 1960-2000, el rápido crecimiento de la población plantea innumerables desafíos que son tanto privados como públicamente desalentador. Estos desafíos incluyen la necesidad de más alimentos, ropa, vivienda, educación e infraestructura; la absorción de números considerables en el empleo productivo; y una protección ambiental más extenuante.

Los países que las Naciones Unidas clasifican como menos desarrollados abarcan el 68 por ciento de la población mundial en 1950; hoy en día representan el 84 por ciento. Esa proporción seguirá aumentando, ya que prácticamente todas las casi 2.000 millones de adiciones netas a la población mundial proyectadas en las próximas tres décadas se producirán en las regiones menos desarrolladas. Esta es una preocupación importante, porque las regiones menos desarrolladas tienden a ser más frágiles —política, social, económica y ecológicamente— que sus contrapartes más desarrolladas.

Mortalidad, fertilidad y migración

En muchas economías en desarrollo, el crecimiento de la población se ha asociado con un fenómeno conocido como la “transición demográfica”: el movimiento de las tasas de mortalidad altas a bajas seguida de un movimiento correspondiente en las tasas de natalidad.

Durante la mayor parte de la historia humana, la persona promedio vivió unos 30 años. Pero entre 1950 y 2020, la esperanza de vida aumentó de 46 a 73 años, y se prevé que aumente otros cuatro años para 2050. Además, para 2050, se prevé que la esperanza de vida supere los 80 años en al menos 91 países y territorios que serán el hogar del 39 por ciento de la población mundial. El aumento de la longevidad es un logro humano colosal que refleja mejoras en las perspectivas de supervivencia a lo largo del ciclo de vida, pero especialmente entre bebés y niños.

La convergencia entre países en la esperanza de vida sigue siendo fuerte. Por ejemplo, la brecha de esperanza de vida entre Africa y América del Norte fue de 32 años en 1950 y 24 años en 2000; son 16 años hoy. Las reducciones históricas y previstas de las disparidades sanitarias entre países reflejan el aumento de los ingresos y la nutrición entre los países de ingresos bajos y medianos, la difusión de las innovaciones en tecnologías e instituciones sanitarias y la distribución de Ayuda.

En las décadas de 1950 y 1960, la mujer promedio tuvo aproximadamente cinco hijos en el transcurso de sus años de gestación. Hoy en día, la mujer promedio tiene algo menos de 2,5 hijos. Esto refleja presumiblemente el creciente costo de la crianza de los hijos (incluido el costo de oportunidad, como se refleja principalmente en los salarios de las mujeres), un mayor acceso a métodos anticonceptivos eficaces y tal vez también una creciente inseguridad de los ingresos.

Las implicaciones sociales y económicas de esta disminución de la fertilidad son difíciles de exagerar. Entre otras cosas, la reducción de la fertilidad ha ayudado a aliviar a muchas mujeres de la carga de la crianza de los hijos y la crianza de los hijos. También ha contribuido al empoderamiento de las mujeres en sus hogares, comunidades y sociedades y les ha permitido participar más activamente en los mercados laborales remunerados. Todos estos factores refuerzan la preferencia por la baja fertilidad.

Entre 1970 y 2020, la tasa de fecundidad disminuyó en todos los países del mundo. La fertilidad tendía a disminuir más en los países con alta fertilidad inicial, otra faceta de la convergencia demográfica. Entre las regiones geográficas, Africa y Europa son actualmente las viviendas a las tasas de fecundidad más altas (4,3) y más bajas (1,6), respectivamente.

Crecimiento y (reducción) de la pobreza

La estructura de edad de una población refleja principalmente su historial de fertilidad y mortalidad. En las poblaciones de alta mortalidad, la mejora de la supervivencia tiende a producirse demanera desproporcionada entre los niños. Esto efectivamente crea un baby boom. Eventualmente, el auge termina cuando la fertilidad disminuye en respuesta a las percepciones de supervivencia infantil mejorada y a medida que la fertilidad deseada disminuye con el desarrollo económico. Pero a medida que las cohortes relativamente grandes de baby-boom avanzan a través de la adolescencia y hasta su edad adulta, la población comparte en las edades pico para trabajar y salvar oleaje.

Esto aumenta la capacidad productiva de la economía sobre una base per cápita y abre una ventana de oportunidad para el rápido crecimiento del ingreso y la reducción de la pobreza. Los acontecimientos de la última década, que van desde los levantamientos árabes hasta las protestas masivas más recientes en Chile y Sudán, también muestran que los países que no generan suficientes empleos para grandes cohortes de jóvenes adultos son propensos a la inestabilidad social, política y económica.

Grisena global

El envejecimiento de la población es la tendencia demográfica dominante del siglo XXI, un reflejo del aumento de la longevidad, la disminución de la fertilidad y la progresión de las grandes cohortes a las edades más avanzadas. Nunca antes un número tan grande de personas había alcanzado mayores de 65 años (el umbral convencional de vejez). Esperamos añadir mil millones de personas mayores en las próximas tres o cuatro décadas, en lo más de más de 700 millones de personas mayores que tenemos hoy en día. Entre la población mayor, el grupo de más de 85 años está creciendo especialmente rápido y se prevé que supere los mediamilones en los próximos 80 años. Esta tendencia es significativa porque las necesidades y capacidades de la multitud de 85+ tienden a diferir significativamente de las de los niños de 65 a 84 años.

Aunque todos los países del mundo experimentarán el envejecimiento de la población, las diferencias en la progresión de este fenómeno serán considerables. Japón es actualmente el líder mundial, con el 28 por ciento de su población de 65 años o más, el triple del promedio mundial. Para 2050, 29 países y territorios tendrán mayores acciones de ancianos que Japón en la actualidad. De hecho, la mayor parte de la República de Corea acabará supartiendo a la de Japón, alcanzando el nivel históricamente sin precedentes del 38,1 por ciento. La mediana de edad de Japón (48,4) es también actualmente la más alta de cualquier país y más del doble de la de Africa (19,7). Pero para 2050, se espera que Corea (mediana de 56,5 años en 2050) también supere a Japón en esa métrica (54,7).

Hace tres décadas, el mundo estaba poblado por más de tres veces más adolescentes y adultos jóvenes (de 15 a 24 años) que las personas mayores. Dentro de tres décadas, esos grupos de edad estarán más o menos a la par.

¿La larga y buena vida?

El establecimiento se encuentra en todo el mundo si vivir más tiempo con más o menos de la vida de una persona vivida en la fragilidad es una de las cuestiones más destacadas y no resueltas a las que se enfrentan los responsables políticos públicos y privados en todo el mundo.

Los economistas también expresan preocupaciones. Se relacionan con la presión a la baja sobre el crecimiento económico debido a la escasez de mano de obra y capital y la caída de los precios de los activos en el futuro, ya que una cohorte creciente y envejecida de personas mayores busca apoyarse liquidando las inversiones. Otra cuestión importante tiene que ver con el estrés fiscal. Las arcas gubernamentales se verán tensas por el aumento de los pasivos de las pensiones y el costo de la salud y la atención a largo plazo asociados con el crecimiento esperado de la incidencia y prevalencia de enfermedades crónicas como el cáncer. Sin embargo, estos desafíos serán parcialmente compensados por el creciente, pero típicamente descuidado, valor de las personas mayores crean a través de actividades productivas no comerciales como el trabajo voluntario y el cuidado.

Sin lecciones históricas de un mundo con un número tan grande de personas mayores, hay aún más incertidumbre sobre nuestro futuro colectivo. Sin embargo, adoptar un enfoque de negocio según lo habitual de los desafíos del envejecimiento de la población sería irresponsable.

Gracias por ponerme al día. ¿Cuál debe ser la respuesta de la política?

Varias respuestas podrían amortiguar la carga económica del envejecimiento de la población. Entre ellas figuran reformas de políticas para promover la sostenibilidad financiera y la equidad intergeneracional de la salud y la financiación de las pensiones. Aumentar la edad legal de jubilación, que ha sido relativamente estable en casi todos los países durante las últimas décadas, también aliviaría la carga.

Otros enfoques incluyen esfuerzos para aumentar el énfasis de los sistemas de salud en la detección temprana y la prevención de enfermedades mediante, por ejemplo, una mejor conciencia de los beneficios de la actividad física y la subvención de dicha actividad. Relajar las barreras institucionales y económicas a la inmigración internacional desde regiones con poblaciones en edad de trabajar relativamente grandes podría aliviar la escasez de mano de obra.

Por último, es probable que las innovaciones tecnológicas mejoren los efectos del envejecimiento de la población. Nuevos medicamentos para frenar el proceso de envejecimiento, añadiendo años saludables a la vida de las personas, y la invención y el despliegue de dispositivos de asistencia como robots son algunas de las muchas de estas mejoras. También están en el horizonte innovaciones institucionales como nuevos modelos de atención de la salud en el hogar, sistemas de transporte público, diseño de diseños urbanos e instrumentos financieros.

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