Asia y Europa salen del gran encierro, pero el FMI advierte por un eventual error

FMI

Por Changyong Rhee y Poul M. Thomsen

Varios países de Asia y Europa, donde el brote DE COVID-19 parece haber alcanzado su punto máximo, están reabriendo gradualmente sus economías. Sin una vacuna o un tratamiento eficaz, los responsables de la formulación de políticas equilibrarán los beneficios de reanudar la actividad económica con el costo potencial de otro aumento de las tasas de infección. Se enfrentan a decisiones difíciles, en parte, porque los costos de erar en cualquier dirección podrían ser muy grandes.

Habida cuenta de ello, las autoridades están adoptando un enfoque gradual y secuenciado para la reapertura, junto con la adopción de nuevas medidas de prevención y contención. Si bien algunos países asiáticos ya han avanzado por este camino con cierto éxito, los riesgos persisten, y los riesgos para Europa pueden ser aún mayores. ¿Cómo se comparan las estrategias de desbloqueo en Asia y Europa?

La pandemia COVID-19 golpeó primero a Asia.  Rápidamente se extendió de China a otros en la región y todavía no se ha retirado de todos esos países. Hasta la fecha, más de 250.000 personas en Asia meridional y oriental han sido infectadas, y 9.700 han muerto, y China, India, Indonesia, Japón, Singapur y Corea del Sur han contabilizado más del 85 por ciento de todas las infecciones.

Tras el cierre en China a finales de enero, y un esfuerzo proactivo de contención de pruebas, seguimiento y aislamiento en Corea, estos dos países vieron un pico de nuevas infecciones en febrero, justo cuando la pandemia comenzó a golpear duramente a Europa. El número de casos confirmados de COVID-19 en Europa ha alcanzado ya 1,8 millones, lo que representa casi la mitad del total mundial. La cifra de muertos reportada se sitúa cerca de 160.000, de las más de 280.000 en todo el mundo.

Impacto económico de las medidas de encierro

Para frenar la propagación del virus, la mayoría de los países europeos y asiáticos adoptaron estrictos bloqueos, cuyo impacto económico se ha hecho evidente. El PIB de China disminuyó un 36,6 por ciento en el primer trimestre de 2020, y Corea experimentó una disminución de la producción del 5,5 por ciento (todas las tasas se anualizan y se ajustan estacionalmente). La diferencia de impacto refleja el hecho de que China enfrentó primero el brote y luego se movió para aplicar estrictas medidas de bloqueo, mientras que Corea mantuvo la economía abierta y siguió una estrategia de contención más específica (véase infra).

En Europa, el PIB disminuyó un 21,3 por ciento récord en Francia, un 19,2 por ciento en España y un 17,5 por ciento en Italia en el primer trimestre de 2020 (también anualizado y ajustado estacionalmente). El segundo trimestre va a ser aún peor.

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Cómo Asia está reiniciando la actividad económica

Como las medidas de contención demostraron ser eficaces para frenar la epidemia, algunos países asiáticos ya están en camino de reabrir.

En China, el número de nuevas infecciones notificadas se ha estabilizado a niveles muy bajos. Desde mediados de febrero, el gobierno ha estado reabriendo la economía de una manera gradual y secuenciada. Ha dado prioridad a los sectores esenciales, industrias específicas, regiones y grupos de población basados en evaluaciones continuas de riesgos. Mientras tanto, también ha estado aprovechando la digitalización, el big data y la tecnología para apoyar el rastreo de contactos.

Fundamentalmente, el esfuerzo se ha complementado con pruebas a gran escala, incluido el inicio de la detección aleatoria en determinadas provincias, y el seguimiento sistemático a través de aplicaciones de teléfonos móviles para rastrear rápidamente los contactos de cualquier nuevo caso positivo. Esto ha ido acompañado de restricciones a la circulación y otras medidas de control sobre las personas infectadas y sus contactos. Hasta ahora, la reapertura en China se ha desarrollado sin una segunda oleada debilitante de infecciones, pero esto todavía puede cambiar a medida que la actividad se normaliza aún más.

Corea también encontró el virus al principio de la ola mundial y puso en marcha un esfuerzo de contención rápido y bien organizado. Esto se basó en pruebas a gran escala, el aislamiento obligatorio de los casos detectados y de riesgo, y el uso generalizado de la digitalización y la tecnología para el rastreo de contactos. Este esfuerzo se combinó con el cierre de escuelas e instalaciones públicas; orientación integral sobre el distanciamiento social y las medidas de cuarentena para los viajeros.

Sin embargo, la movilidad interna y la actividad empresarial nunca estuvieron ampliamente restringidas en Corea. Como resultado, la reanudación de la actividad económica se está llevando a cabo gradualmente, y más o menos automáticamente a medida que el distanciamiento social retrocede. Las autoridades han pasado a pautas menos estrictas para el «Distancing social diario», que ordena a los ciudadanos quedarse en casa cuando se sientan enfermos, mantener la distancia personal, lavarse las manos con frecuencia, usar máscaras faciales y ventilar espacios interiores con regularidad.

Singapur también logró contener el contagio desde el principio siguiendo una estrategia similar a la de Corea, pero, a principios de abril, endureció las medidas de contención en respuesta a un nuevo brote.

La reapertura gradual de Europa

Varios países europeos han anunciado planes para reabrir gradualmente sus economías y algunos ya han comenzado el proceso. El momento, la secuenciación y el ritmo de las salidas previstas difieren entre países, lo que refleja las diferencias en el progreso de la epidemia, pero también las preferencias nacionales (véase infra).

Por ejemplo, Dinamarca y Noruega han comenzado reabriendo escuelas y servicios inferiores, mientras que España ha levantado las restricciones en la fabricación y la construcción, así como para algunas pequeñas empresas, incluido el comercio minorista, con medidas de seguridad. Alemania ha levantado las restricciones a las tiendas minoristas y está reabriendo gradualmente las escuelas con la relajación sujeta a un mecanismo de ruptura que permite volver a apretar si es necesario. Italia ha reabierto la fabricación y la construcción (bajo estrictas normas de seguridad) y ha seleccionado pequeñas tiendas. Francia acaba de permitir la reapertura de escuelas primarias, tiendas e industria, sobre una base regional diferenciada, a partir del 11 de mayo.

Suecia destaca por su enfoque distintivo y por su decisión de no bloquear plenamente la actividad.  Es demasiado pronto para saber si esta estrategia resultará más eficaz.

Todos los países prevén utilizar medidas de distancinación social y de salud para mitigar el riesgo de una nueva ola de contagio, pero varían según el tipo y la intensidad.

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Desbloquear Asia y Europa: mirando hacia el futuro

Aunque las estrategias de reapertura difieren, Europa parece estar reabriendo su economía más temprano en el ciclo epidémico que China. Además, la capacidad para realizar pruebas a gran escala, el rastreo de contactos y el aislamiento de casos en Europa puede estar por detrás de los mejores ejemplos de Asia, lo que refleja en parte estrictas normas de privacidad. Por ejemplo, la Comisión Europea recomienda el seguimiento de las aplicaciones, pero sólo de forma voluntaria. En consecuencia, Europa parece estar más en riesgo que algunos países asiáticos, incluida China, aunque ningún país puede declarar con confianza la victoria contra el virus.

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Tanto en Europa como en Asia, los encendidos y otras restricciones han impuesto un importante costo económico y psicológico a los ciudadanos, y su deseo de revertir estas medidas y reabrir las economías es demasiado comprensible. Sin embargo, la marcha demasiado pronto y antes de que se tomen medidas de amplio alcance para identificar y contener rápidamente nuevas infecciones pondría en juego los avances en la lucha contra la propagación de COVID-19 y corre el riesgo de imponer nuevos costos humanos y económicos. Al trazar su camino de este encierro sin precedentes, las economías de Asia y Europa deben proceder cuidadosamente y resistir las necesidades de hacer demasiado pronto y arriesgarse a una recaída.

Chang Yong Rhee es el Director del Departamento de Asia y el Pacífico del FMI. Poul M. Thomsen es el Director del Departamento Europeo del FMI.

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