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Los Ángeles, epicentro del lavado de dinero del Cártel de Sinaloa

Por Jorge Luis Macías, Diario La Opinión, Los Angeles, California

Autoridades federales de Estados Unidos han asestado fuertes golpes a los grupos criminales e incautado decenas de millones de dólares en drogas y de dinero en efectivo

Aunque Los Ángeles continua siendo el epicentro del lavado de dinero para el Cártel de Sinaloa, las autoridades federales han debilitado su influencia desde que el capo, Joaquín “El Chapo” Guzman, se encuentra recluido en una prisión de Nueva York.

A inicios de este mes, Sucha Singh, un hombre de origen hindú de 54 años de edad fue sentenciado a purgar una condena de cinco años en una prisión federal por su papel en el lavado de dinero que transfirió $4.5 millones de dólares a nombre del Cártel de Sinaloa y sus afiliados al tráfico de drogas.

Singh, residente de Arleta (en el Valle de San Fernando), está libre, pero debe entregarse el próximo 17 de enero a las autoridades. Después de cumplir su condena, deberá cumplir tres años de libertad supervisada, según la jueza de distrito de Estados Unidos, Christina A. Snyder.

Hace dos años, Singh se declaró culpable de cargos contenidos en una acusación federal que lo implicaban a él y a otros 21 acusados de conspirar para blanquear dinero y operar un negocio de transmisión de dinero sin licencia.

De hecho durante un operativo de 2014, las autoridades federales confiscaron $65 millones de dólares en efectivo y detuvieron a nueve personas en el Distrito de la Moda, en el centro de Los Ángeles.

Aunque un agente especial de la DEA entrevistado para La Opinion – y quien pidió el anonimato – indicó que “es imposible” analizar la cantidad de dinero ilícito que manejan y lavan los cárteles de la droga, y en particular el de Sinaloa.

No obstante, Tim Massino, portavoz de la agencia federal en Los Ángeles, dijo que las cifras serían “exorbitantes”.

“Diría que ese, posiblemente fue uno de los operativos más significativos en esta área”, dijo el informante. “Ha sido uno de los golpes más significativos de una operación a gran escala que impactó al Cártel de Sinaloa”.

A pesar de estar en el radar de las autoridades federales, los testaferros del poderoso cártel de la droga siguen operando en Los Ángeles.

De hecho, el agente de la DEA acepta que “Los Ángeles es el punto focal [de lavado de dinero] en Estados Unidos” e involucra a individuos de diversas nacionalidades.

Dinero confiscado en el Distrito de la Moda. (ICE)

 

Dinero “sucio” para pagar rescates

Por ejemplo, en 2014 las autoridades atraparon a Xilin Chen y su hijo Tom Chen (ambos de China), quienes estaban directamente relacionados con el caso de lavado de dinero.

Ellos enviaron unos $140,000 dólares en ropa de lencería a través del Distrito de la Moda para el pago de un rehén del Cártel de Sinaloa que fue golpeado y torturado en México.

Dicho rehén -un ciudadano estadounidense- era el encargado de distribuir más de 100 kilogramos de cocaína en Los Ángeles, a quien le fue decomisada la droga y los capos del Cártel de Sinaloa ordenaron su secuestro para recuperar su dinero.

Antes de que la víctima fuera liberada, el cártel envió mensajes a sus familiares en Estados Unidos y el pago del rescate se dejaría en QT Maternity, un negocio de lencería en el Distrito de la Moda. Serían dos pagos separados de $100,000 y $40,000 dólares.

Según las autoridades, en este caso el dinero era lavado al convertirse en pesos mexicanos, a través de la venta de bienes ilícitos.

Así funcionaba el “negocio”

El esquema general de lavado de dinero funcionaba así: utilizaban dinero turbio para comprar grandes cantidades de lencería, bolsas de mano, zapatos, maquillaje, perfumes, y otros artículos que eran enviados y vendidos en México, en pesos; ese dinero regresaba al cártel y, de esa manera, el proceso de lavar dinero evitaba el contrabando de grandes cantidades de dinero en efectivo o transferencias en bancos a través de la frontera.

 

Joaquín “El Chapo” Guzmán, exlíder del Cartel de Sinaloa, está encarcelado en una prisión de máxima seguridad.

Xilin Chen se declaró culpable de conspiración para lavar dinero y adquisición ilegal de ciudadanía estadounidense.

Durante su declaración de culpabilidad en 2015, los Chen renunciaron a casi $436,000 dólares incautados durante su arresto y los ingresos de la venta de sus propiedades. Además de la convicción, ambos serían deportados de Estados Unidos.

Metanfetaminas y arrestos en Inland Empire

Aunque el lavado de dinero y tráfico de drogas son problemas que podrían nunca acabar, Massino, portavoz de la DEA en Los Ángeles, recordó que en 2016 también se dio un fuerte golpe a los productores y distribuidores de metanfetaminas en el Inland Empire.

En efecto, agentes federales arrestaron a cinco sospechosos ligados al Cártel de Sinaloa y les confiscaron 53 libras de metanfetaminas en el estacionamiento de un restaurante Hooters, en Ontario. La metanfetamina tenía un valor de $2.6 millones de dólares.

Miembros de la Fuerza Aliada de Represión contra el crimen de la Oficina de Investigación del Departamento de Justicia engañaron a los vendedores ambulantes de metanfetaminas para que organizaran una reunión y los arrestaron a su llegada. Los cinco arrestados fueron identificados como Benjamín Machado Morales, Heriberto Coronado Martín, Eric Villareal Aguilar, Eduardo E. Ruano Álvarez y Héctor E. Marroquín.

A cada uno de ellos se le aplicaron cargos por conspiración, posesión de metanfetamina para la venta, así como transporte y venta de metanfetamina.

Movilizan cientos de miles de dólares

En otro operativo en marzo pasado ,el Departamento de Justicia de Estados Unidos presentó cargos contra 75 individuos que habrían sido parte de otra red de lavado de dinero vinculada al Cártel de Sinaloa.

José Roberto López Albarrán fue arrestado en San Diego, y acusado de ser el cabecilla de la banda criminal.

De acuerdo con el fiscal federal de distrito, Adam Braverman, López Albarrán y sus secuaces movilizaban desde miles a cientos de miles de dólares en efectivo en la frontera San Diego-Tijuana, haciendo diversos depósitos en bancos de distintas partes del país hacia México.

Como resultado de la investigación, las autoridades incautaron más de $6 millones de dólares en billetes, además de 95 kilos de metanfetaminas, 63 kilos de heroína, 10 kilos de fentanilo, 92 kilos de cocaína y 252 kilos de mariguana, así como 20 armas de fuego, entre ellas rifles de asalto semiautomáticos y pistolas.

Los que tomaron el control

Cuestionado si todavía los miembros afiliados al Cártel de Sinaloa siguen operando negocios en Los Ángeles y si es común su presencia en California, aun cuando su máximo líder, “El Chapo” Guzmán Loera se encuentra en una prisión de Nueva York. Fue extraditado a Estados Unidos en enero de 2017.

“Respondería que entidades [organizaciones] e individuos bajo el paraguas del cartel [de Sinaloa] continúan operando”, dijo el agente de la DEA. “Creo que, aunque haya habido cambios fundamentales en este asunto [de lavado de dinero], Los Ángeles y en particular el corredor de Tijuana es prioridad para el cartel de Sinaloa y lo seguirá siendo”.

De hecho, las autoridades estadounidenses presumen que si bien el legendario capo se encuentra imposibilitado para dictar órdenes desde Estados Unidos, sus socios, Ismael “El Mayo” Zambada y Juan José Esparragoza Moreno, “El Azul”, y los hijos del “Chapo”, Iván Archivaldo y Jesús Alfredo Guzmán Salazar, alias “Los Chapitos” son quienes han tomado control del cartel.

De esa manera, la guerra al narcotráfico y al lavado de dinero no solamente en Estados Unidos, sino en diversos países del mundo entero parecería una lucha que nunca acabará.

“Cuando tienes [enfrente] a organizaciones criminales internacionales aumentan las dificultades para obtener un impacto transnacional”, dijo el agente de la DEA, experto en asuntos relacionados con el cartel de Sinaloa. “Creo que esto nunca será fácil”.

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