Wendy Bailey, una viuda y madre jubilada que se quedó en casa, se encorvó sobre una bañera carbonizada, rodeada de cenizas, en busca de restos de restos humanos.

Fue su segundo día buscando víctimas del feroz incendio forestal que destruyó esta ciudad de unos 26,000 residentes la semana pasada, un esfuerzo que las autoridades dicen que se ha convertido en la operación de búsqueda más grande en la historia de California.

Cuando Bailey movió sus dedos a través de los escombros, en una subdivisión donde cada casa fue arrasada por las llamas, la escala de la tarea que la enfrentaba y cientos de otros voluntarios de búsqueda y rescate comenzaron a hundirse.

Ese trozo de vidrio carbonizado. ¿Es un diente? La pieza del tamaño de una uña de estuco. ¿Es un hueso?

“Nunca hemos tenido nada de esta magnitud”, dijo Bailey, de 58 años, cuyo equipo había encontrado los restos de dos víctimas el día anterior. “He visto cuerpos quemados antes, pero nunca me he desintegrado. Por lo general no es así “.

Una semana después de que se encendiera el Camp Fire en el norte de California, el número de muertos por los incendios forestales más mortíferos del estado en su historia sigue creciendo. Al menos 63 personas murieron en el incendio, dijeron las autoridades, incluidos los restos de siete personas descubiertas el jueves. Sin embargo, los equipos de búsqueda continúan examinando un estimado de 10,000 estructuras destruidas en busca de signos de personas que permanecen desaparecidas, una lista de nombres en constante cambio en medio del frenesí de informes de personas desaparecidas nuevas y canceladas. El número de personas desaparecidas aumentó dramáticamente, a 631.

“Tienes que entender, esta es una lista dinámica”, dijo el Sheriff del Condado de Butte Kory L. Honea.“Algunos días pueden ser menos personas, algunos días pueden ser más personas, pero mi esperanza al final del día, hemos tenido en cuenta a todos”.

Algunos restos nunca podrán ser recuperados, dijo el sheriff.

Con esta comunidad en la cima aún ardiendo, las autoridades de California se apoyan en voluntarios como Bailey para lo que se llama la misión de recuperación de cuerpos más grande en la historia del estado, y una de las más grandes en los Estados Unidos desde los ataques terroristas del 9/11.

Después de que Honea presentó una solicitud de ayuda en todo el estado a principios de esta semana, más de 450 miembros de los equipos de búsqueda y rescate de California han venido a ofrecer ayuda.Representan a casi todos los 58 condados de California, destacando la efectividad de una ley estatal que obliga a cada sheriff del condado a mantener equipos voluntarios de búsqueda y rescate.

Los voluntarios son una variedad de edades, tanto hombres como mujeres, “una sección transversal de nuestra comunidad”, como Ben Ho, quien coordina los equipos de perros y cadáveres. para la Oficina de Servicios de Emergencia del Gobernador de California, digámoslo.

Bailey se unió al esfuerzo hace ocho años, como voluntaria en una unidad acuática de búsqueda y rescate en el sur de California. Su unidad, con sede en el condado de Kern, generalmente responde a los rescates de agua en el río Kern o a excursionistas desaparecidos en las montañas de Sierra Nevada más bajas, pero ha sido trasladada a otras áreas con desastres a gran escala.

Incluso aquí en California, donde el concepto de búsqueda y rescate se remonta a los esfuerzos para rescatar a los colonos que desaparecieron mientras cruzaban las montañas de Sierra Nevada en la década de 1800, la escala de la respuesta del Camp Fire está probando a los primeros respondedores. A medida que la cantidad de desastres por incendios en el estado continúa creciendo, los funcionarios estatales de emergencias dicen que las comunidades aquí y en todo el país deben intensificar los simulacros y la capacitación sobre cómo utilizar con eficacia los equipos de búsqueda y rescate de voluntarios en desastres naturales y otros eventos de causalidad masiva.

Muchos perros de cadáveres no están tan preparados como deberían estarlo para trabajar de manera segura en la ceniza, dijeron los funcionarios. Los gerentes de emergencias de California también continúan refinando la búsqueda y rescate de voluntarios debe ser desplegado, y bajo que comando.

“Cada uno parece ser mucho más intenso, y también la expectativa del público, las familias, las agencias, es que podemos hacer varias tareas que son muy desafiantes”, dijo Ho. “Esto es desalentador, tanto física como mentalmente”.

Ho dijo que el equipo moderno de búsqueda y rescate se remonta al terremoto de Loma Prieta de 1989, que devastó partes del área de la Bahía de San Francisco. En ese momento, Ho era gerente de búsqueda del departamento de bomberos de Oakland, California. Luego de que tanto las comunidades del área de la Bahía de San Francisco como los funcionarios federales lucharon para responder al terremoto, el presidente George HW Bush presionó a Ho y otros gerentes de emergencia regionales para desarrollar un plan más efectivo de búsqueda y rescate, incluyendo más equipos de perros de cadáveres.

“Dijo que necesitamos tener los equipos SWAT de Equipos de rescate en todo el país y van a grandes desastres ”, dijo Ho.

Después de algunos años de planificación, incluida la formación de comités en los que Ho participó, se formaron los equipos de búsqueda y rescate urbano de hoy en día. Los estados y las localidades también ampliaron considerablemente el uso de unidades de perros de cadáveres.

Esos equipos, que a menudo operan en conjunto con la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias, han respondido en primera línea ante desastres, como el 11 de septiembre y el huracán Katrina en 2005.

También ha habido una proliferación de equipos voluntarios de búsqueda y rescate en áreas silvestres, especialmente aquí en California. Christopher Boyer, director ejecutivo de la Asociación Nacional para la Búsqueda y el Rescate, dijo que los equipos de áreas silvestres están mejor preparados para responder al Camp Fire debido al alcance del desastre, que ha quemado cerca de 140,000 acres, casi del tamaño de Chicago.

“Los equipos de FEMA están diseñados para encontrar personas vivas, y sus perros encuentran personas vivas”, dijo Boyer, cuya organización tiene alrededor de 16,000 miembros. En el Paraíso, “estamos hablando de encontrar restos humanos, y en algunos casos, cremaciones que han sido quemadas”.

Muchos de los que respondieron al fuego del Paraíso dicen que se sorprendieron por la devastación en la que ahora deben trabajar.

David Freeman, un voluntario de búsqueda del condado de El Dorado cerca de Sacramento, comparó su tarea con trabajar en la luna.

“Ni siquiera parece real”, dijo Freeman, de 75 años. “Básicamente, estamos buscando cualquier cosa que parezca que podría ser un cuerpo, pero el fuego estaba tan caliente que puede que no quede mucho”.

Cada mañana, los voluntarios se dividen en equipos de ocho a diez personas. Si encuentran restos humanos sospechosos, los voluntarios tienen acceso a antropólogos que ayudan a diferenciar los restos humanos de los animales. Los equipos forenses son responsables de retirar los cuerpos.

El miércoles, el equipo de Bailey descubrió la mitad de un cráneo humano y varios fragmentos de hueso, aproximadamente del tamaño de un nudillo, dijo.

Pero Honea, quien también es el forense del condado de Butte, ha estado advirtiendo a esta comunidad afectada por el dolor que algunas víctimas no pueden ser encontradas. El fuego estaba tan caliente, dijo, “es posible que algunos restos hayan sido completamente consumidos por el fuego”.

“Continuaremos nuestra búsqueda, pero en algún momento, en última instancia, con el paso del tiempo y la evidencia circunstancial nos llevará a la conclusión de que han perecido”, dijo Honea.

La escala del desastre incluso está planteando problemas para los perros de cadáveres. Aunque los perros están entrenados para oler restos humanos, incluso aquellos que han sido quemados gravemente, los oficiales de seguridad pública dicen que los perros se enfrentan a desafíos al trabajar en terrenos difíciles que muchos temen aquí podrían ser tóxicos.

“No podemos poner botines en sus patas porque eso es como un escalador con guantes”, dijo Ho. “No puedes ponerles máscaras, porque necesitan la nariz”.

Mike Delannoy, un cuidador de perros voluntario del condado de Riverside, pasó la mañana del jueves corriendo a su collie de frontera de seis años, Journey, a través de una casa destruida. Una mujer que vive allí había sido reportada como desaparecida, pero Journey solo dio señales fugaces de que cualquier resto se encontraba en la propiedad y, en última instancia, no se encontró ninguno.

“Para nosotros, tendremos que centrarnos más en la capacitación en áreas extensas con equipos de perros de cadáveres”, dijo Delannoy. “Este es un entorno donde quiero minimizar el tiempo que él está activo en un área”.

Pero Yerania Molina, una voluntaria de búsqueda y rescate del condado de Kern, dijo que no está segura de que la capacitación haya preparado a los socorristas para lo que están encontrando en el Paraíso.

Molina, de 37 años, tiene un trabajo de tiempo completo como especialista en tecnología de la información. Desde que se unió al equipo de rescate del condado de Kern hace tres años, Molina ha ayudado a recuperar nueve cadáveres, principalmente del río Kern.

El jueves, mientras se preparaba para su tarea diaria, Molina dijo que ella y sus compañeros de equipo se acercan a sus trabajos con una mezcla de adrenalina y ansiedad.

“Esperas no encontrar a nadie hoy porque no quieres más muertes”, dijo Molina. “Pero también sabes que tienes que encontrarlos porque sabes que están ahí fuera”.