RIYAD, Arabia Saudita – El gobierno de Arabia Saudita reconoció el sábado temprano que el periodista Jamal Khashoggi fue asesinado en el Consulado de Arabia Saudita en Estambul, diciendo que murió durante una pelea a puñetazos, pero la nueva cuenta puede hacer poco para aliviar las demandas internacionales para que el reino sea responsabilizado.

El anuncio, que se produjo en un tweet del Ministerio de Relaciones Exteriores de Arabia Saudita, dijo que una investigación inicial realizada por el fiscal general del gobierno descubrió que el periodista saudita había estado en conversaciones con personas dentro del consulado cuando se desató una pelea y se convirtió en una pelea mortal.

El gobierno saudí dijo que despidió a cinco altos funcionarios y arrestó a otros 18 saudíes como resultado de la investigación inicial. Los despidos incluyeron al asesor del príncipe heredero Mohammed bin Salman, Saud al-Qahtani, y al jefe de inteligencia adjunto, el mayor general Ahmed al-Assiri.

El anuncio marca la primera vez que los funcionarios saudíes reconocen que Khashoggi fue asesinado en el interior del consulado. Desde que desapareció el 2 de octubre mientras visitaba la misión, los funcionarios saudíes han dicho repetidamente que dejó el consulado con vida y que no tenían información sobre su paradero o destino. Había ido al consulado para obtener un documento que necesitaba para su próximo matrimonio.

La declaración saudita se produce cuando el reino se enfrenta a una presión política y económica sin precedentes para revelar lo que le sucedió a Khashoggi, un crítico del gobierno y columnista contribuyente de The Washington Post. Pero no está claro si la explicación saudí, que choca con los detalles proporcionados por los investigadores turcos y no menciona al Príncipe heredero, será suficiente para satisfacer a los líderes extranjeros, ejecutivos de negocios globales y legisladores estadounidenses que presionan para que los perpetradores comparezcan ante la justicia.

Los investigadores turcos habían llegado a la conclusión hace días de que Khashoggi fue asesinado y desmembrado por un equipo saudí enviado a Estambul. Los funcionarios estadounidenses han dicho que Turquía tiene grabaciones de audio y video que evidencian que el periodista fue interrogado y asesinado en el interior del consulado y su cuerpo fue cortado en varios pedazos.

Los funcionarios de la CIA han escuchado una grabación de audio que, según los funcionarios turcos, demuestra que el periodista fue asesinado y desmembrado por el equipo saudí, según personas familiarizadas con el asunto. Si se verifica, la grabación dificultará que la Casa Blanca acepte la versión saudí de que la muerte de Khashoggi fue efectivamente un accidente. Al aire libre

Tampoco se ha recuperado el cuerpo de Khashoggi, y la declaración saudí no abordó lo que le sucedió.

El presidente Trump dijo que los arrestos fueron un “gran primer paso” pero que quería hablar más con los saudíes sobre la investigación. Añadió que si el Congreso quería presionar por sanciones contra los saudíes debido al asesinato, preferiría que no afectaran la venta de armas.

Según una lista confirmada por funcionarios turcos, 15 saudíes volaron a Estambul la mañana del 2 de octubre, participaron en una operación que dejó a Khashoggi muerto y luego rápidamente abandonó el país. Al menos 12 miembros de ese equipo están conectados a los servicios de seguridad de Arabia Saudita, y varios tienen vínculos con el propio Mohammed, según una revisión de los registros de pasaportes, las redes sociales, los informes de los medios locales y otros materiales.

Esas conexiones personales y las interceptaciones de inteligencia estadounidenses de funcionarios sauditas que discuten un plan para atraer a Khashoggi a casa han contribuido a aumentar la sospecha de que el príncipe heredero estaba personalmente vinculado al incidente. Pero la declaración saudí no lo implicó en el asesinato.
La investigación preliminar realizada por el fiscal encontró que los “sospechosos” viajaron a Estambul para reunirse con Khashoggi, ya que había expresado su interés en regresar a Arabia Saudita, dijo la agencia oficial de noticias. Las discusiones que tuvieron lugar “se desarrollaron de manera negativa” y “llevaron a una pelea y una pelea entre algunos de ellos y el ciudadano”, dijo. “La pelea se agravó para llevar a su muerte y su intento de ocultar y cubrir lo que sucedió”, dijo.

Las investigaciones continúan con los 18 detenidos, dijo, sin nombrarlos.

“El Reino expresa su profundo pesar por los acontecimientos dolorosos que han tenido lugar y destaca el compromiso de las autoridades del Reino para llevar la información al público”, dice la declaración.

Además de Qahtani y Assiri, la agencia de noticias saudita nombró a otros oficiales militares que habían sido despedidos. Incluían al general de división Mohammed bin Saleh al-Rumaih, jefe asistente de la Dirección General de Inteligencia; El mayor general Abdullah bin Khalifa al-Shaya, jefe de Inteligencia General para Recursos Humanos; y el general Rashad bin Hamed al-Mohammad, director de la Dirección General de Seguridad y Protección.

Qahtani ha sido uno de los asesores más cercanos de Mohammed, sirviendo como estratega y ejecutor, y había creado una “lista negra” de críticos en línea de Arabia Saudita. Su presencia en las redes sociales lo ha convertido entre los funcionarios más ruidosos y más visibles de Arabia Saudita en el mundo árabe.

En un tweet poco después del anuncio de Arabia Saudita, Qahtani le escribió a sus 1.3 millones de seguidores que estaba en deuda con el rey y el príncipe heredero, a quienes llamaba sus “maestros”.

“Siempre seré un leal servidor de este país y esta nación siempre se mantendrá firme”, escribió.

Qahtani se había dirigido a Khashoggi y había tratado de persuadirlo para que regresara a Arabia Saudita este verano, cuando los oficiales de inteligencia de los Estados Unidos dijeron que había un intento de atraerlo al reino para detenerlo.

“¿Crees que puedo actuar solo sin recibir órdenes / orientación?”, Dijo Qahtani el año pasado en un tweet que se comparte ampliamente ahora después del anuncio de su despido. “Soy un empleado y un ejecutivo de confianza para las órdenes del rey y el príncipe heredero”.

Assiri, que también ha estado cerca del príncipe heredero, sirvió durante dos años como la cara pública de la intervención militar de Arabia Saudita en la guerra en Yemen antes de su publicación de inteligencia. Assiri, quien habla francés e inglés con fluidez, realizó reuniones informativas periódicas sobre el estado de la batalla que eran inusuales para el Medio Oriente y parecía diseñado para promover el profesionalismo del esfuerzo de guerra saudí.

La secretaria de prensa de la Casa Blanca, Sarah Sanders, emitió un comunicado en el que reconocía el anuncio de Arabia Saudita de que la investigación estaba avanzando y que se habían tomado medidas contra los sospechosos.

“Continuaremos siguiendo de cerca las investigaciones internacionales sobre este trágico incidente y abogaremos por una justicia oportuna, transparente y de acuerdo con todo el debido proceso. “Nos entristece escuchar la confirmación de la muerte del Sr. Khashoggi, y ofrecemos nuestras más profundas condolencias a su familia, prometida y amigos”, dijo Sanders.

Otra reacción en Washington fue más negativa.

“Decir que soy escéptico con respecto a la nueva narrativa saudí sobre el Sr. Khashoggi es una subestimación”, dijo la senadora Lindsey O. Graham (RS.C.) en una publicación de Twitter. “Primero nos dijeron que el Sr. Khashoggi supuestamente abandonó el consulado y hubo una negación general de cualquier participación saudí. Ahora, se desata una pelea y él es asesinado en el consulado, todos sin conocimiento de Crown Prince “.

El representante Adam B. Schiff (California), el demócrata de mayor rango en el Comité de Inteligencia de la Cámara de Representantes, también desestimó la cuenta saudí.

“El anuncio de que Jamal Khashoggi fue asesinado mientras peleaba con un equipo de más de una docena de personas enviadas desde Arabia Saudita no es creíble”, dijo. “Si Khashoggi estaba luchando dentro del Consulado de Arabia Saudita en Estambul, luchaba por su vida con las personas enviadas para capturarlo o matarlo”. Schiff agregó: “El reino y todos los involucrados en este brutal asesinato deben ser responsabilizados, y si el Trump La administración no tomará la iniciativa, el Congreso debe “.

Un alto funcionario estadounidense dijo que la explicación saudí planteaba más preguntas que respuestas sobre el conocimiento de Mohammed sobre el incidente. El funcionario, que habló bajo condición de anonimato para dar una evaluación franca, señaló que Assiri y Qahtani se encuentran entre los ayudantes más cercanos de Mohammed y dijeron que no podrían haber actuado sin órdenes.

“Es imposible culparlos por cualquier cosa sin que MBS tenga un papel directo”, dijo el funcionario, usando las iniciales de Mohammed.

La declaración oficial saudí dijo que el rey Salman había ordenado la creación de una comisión para revisar y “modernizar” las operaciones de inteligencia del reino e informar al respecto dentro de un mes.El rey llamó al príncipe heredero para presidir la comisión ministerial, que también incluirá al ministro del Interior, al ministro de Relaciones Exteriores, a los jefes de inteligencia general y seguridad del estado, y otros.

Robert Lacey, un historiador y autor británico que ha escrito extensamente sobre la familia real saudí, dijo que la decisión de colocar a Mohammed a cargo de la revisión oficial del aparato de inteligencia saudí crearía problemas.

“Occidente simplemente no aceptará la idea de que el expediente para investigar esto se le haya dado al hombre que, ante los ojos del mundo, es el principal sospechoso”, dijo Lacey. Añadió que la respuesta del gobierno profundizaría los problemas de credibilidad del príncipe heredero y posiblemente afectaría sus posibilidades de suceder a su padre como rey.

“El príncipe heredero tiene un gran problema de credibilidad ahora, y durante las próximas décadas”, dijo Lacey. “Justo o no, no puedo ver cómo cualquier líder democrático en Occidente querrá ser fotografiado estrechándole la mano a este hombre”.

El anuncio del gobierno llegó tarde en la noche en Riyadh, la capital saudí. Twitter se llenó de inmediato con una reacción mixta, muy por debajo del hashtag “jamal está muerto”. Muchos tuiteros elogiaron la acción del reino, incluido uno que escribió que “la transparencia saudita demostró que nadie está por encima de la ley”.

Otros saudíes vieron un posible encubrimiento en las obras, uno que en última instancia mantendría a Mohammed sin mancha y eliminaría cualquier amenaza a su liderazgo.

“Una nube de miedo ha envuelto al país”, dijo en una entrevista un académico saudí, quien habló bajo condición de anonimato, citando su seguridad personal. “Nadie puede hablar en Arabia Saudita por temor a ser arrastrado a una mazmorra”. El académico dijo que “muy pocos” los saudíes creerían la versión oficial del caso. “Encubrimientos en camino; ¿Por qué mintieron durante dieciséis días? ”, dijo el académico.

Más temprano el viernes, los fiscales turcos interrogaron a los empleados del Consulado de Arabia Saudita, dijeron los medios estatales, sugiriendo que se estaban realizando intentos para fortalecer un posible caso criminal con información privilegiada del último lugar donde Khashoggi fue visto con vida.

Un número no revelado de empleados turcos del Consulado de Arabia Saudita en Estambul fueron entrevistados por los fiscales, informó la agencia de noticias semioficial Anadolu, un día después de que las autoridades turcas comenzaran a peinar áreas boscosas fuera de Estambul en una búsqueda aparente de los restos de Khashoggi.

Los informes de los medios turcos dijeron que más de una docena de miembros del consulado del personal turco, incluidos técnicos, conductores, operadores telefónicos y contadores, estaban siendo entrevistados por los fiscales.

Sus cuentas podrían proporcionar información valiosa sobre los movimientos de los funcionarios sauditas en la misión en las horas y días anteriores y posteriores a la desaparición de Khashoggi.

No estaba claro por qué los investigadores esperaron más de dos semanas para realizar las entrevistas, pero la decisión se produjo un día después de que los funcionarios turcos dijeron que estaban buscando en dos áreas boscosas fuera de Estambul en busca de posibles restos.

Hasta hace poco, la investigación se ha centrado en el consulado en el distrito de Levent en Estambul y en la residencia cercana del cónsul general de Arabia Saudita, Mohammed al-Otaibi, quien dejó Turquía esta semana.

Morris informó desde Londres y El-Ghobashy desde Estambul. Zakaria Zakaria en Estambul y Ellen Nakashima en Washington contribuyeron a este informe.

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